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Blockstream y Sidechains: ¿Qué es una Sidechain o cadena lateral en Bitcoin?

(OroyFinanzas.com) – En este artículo vamos a tratar qué es la tecnología Sidechain (cadena lateral en español) que está desarrollando la empresa Blockstream y por qué es importante para el desarrollo del protocolo Bitcoin, además de ayudar a entender por qué algunos de los directivos de las empresas más conocidas de Silicon Valley como Google, Yahoo o LinkedIn han invertido 21 millones de dólares en esta startup que nació en mayo del 2014 y que cuenta con un programador español, Jorge Timón, como uno de sus miembros fundadores.

¿Qué hay que entender antes de poder entender la importancia de la tecnología Sidechain?
Es muy difícil entender la importancia de la tecnología Bitcoin sin tener un entendimiento general sobre qué son proyectos open source (código abierto en español), la tecnología peer-to-peer (entre pares), la blockchain (cadena de bloques), la minería de bitcoins y finalmente unas nociones básicas de criptografía.

Para facilitar el entendimiento de la relevancia de la tecnología de Sidechains recomendamos la lectura previa de estos artículos:
¿Qué es el código abierto o open source en Bitcoin? [2]
¿Qúe es la tecnología peer-to-peer o entre pares en Bitcoin? [3]
¿Qué es la cadena de bloques o blockchain? [4]
Evolución de la minería en Bitcoin [5]
Artículos relevantes para entender criptografía [6]
¿Qué es una criptomoneda? [7]
¿Qué es una Altcoin?
• ¿Qué es la minería combinada o merge mining? [8]

¿Qué es la cadena de bloques o blockchain?
Para aquéllos que no tengan tiempo de consultar las fuentes anteriores damos una breve explicación de lo que es una cadena de bloques (blockchain). Una cadena de bloques es como un registro contable descentralizado de consenso que se gestiona y actualiza por los mineros de Bitcoin. Esto significa que sin depender de un ente central (por ejemplo un banco, notario, etc) podemos comprobar a través de la cadena de bloques que se ha realizado una operación, transacción o registro en una fecha específica con un registro o dato concreto, sin la necesidad de que un ente central lo tenga que hacer por nosotros. ¿La cuestión puede ser por qué es relevante tener esta posibilidad? Desde nuestro punto de vista, puede haber muchísimas razones, pero demos como ejemplo la razón clásica. Si tuviéramos de nuevo una confiscación de los ahorros, tal como se hizo en Chipre en 2013, no sería posible hacerlo con Bitcoin porque son los usuarios los que controlan su dinero (a través de claves privadas que es el equivalente a dinero en Bitcoin) y no un ente central como un banco que tiene que seguir las directrices de su Banco Central o gobierno. El funcionamiento de la cadena de bloques se realiza a través de los mineros distribuidos en todo el mundo que tienen un incentivo de mantener la cadena de bloques por la recompensa en bitcoins que se reparte a aquel minero que resuelva un problema de computación para crear un nuevo bloque de la cadena.

La Sidechain o cadena lateral de Blockstream
Una Sidechain es una cadena de bloques inferior a la cadena de bloques principal de Bitcoin que pueden operar con la blockchain de Bitcoin. También pueden crearse varias Sidechains que pueden operar entre ellas. Las Sidechains se consideran como una de las innovaciones de la tecnología Bitcoin más importantes desde la creación de Bitocin. Las Sidechains pueden teóricamente prevenir la falta de liquidez en el ecosistema Bitcoin, reducir la volatilidad, reducir la fragmentación de mercado, aumentar la seguridad y evitar el fraude que se ha observado con proyectos de Altcoins. Las Sidechains pueden también ser perfectas áreas de desarrollo, pruebas y entornos de prueba en producción de nuevos proyectos.

El ecosistema Bitcoin tiene cadena de bloques como la de Bitcoin misma, pero también cadenas de bloques de otras criptomonedas que operan independientemente de la cadena de bloque de Bitcoin. La cadena de bloques de Bitcoin es la líder por ser la primera criptomoneda que se creó y que resolvió el problema técnico del doble gasto [9] en un sistema descentralizado. Cualquier criptomoneda que utilice su propia cadena de bloques también tendrá su propia moneda.

Es importante no confundir la blockchain de Bitcoin que se escribe con B mayúscula (en referencia al protocolo Bitcoin) y la unidad de medida bitcoin que se escribe con b minúscula. Las unidades de cuenta que no son bitcoins y se transfieren en otras cadenas de bloques se llaman Altcoins (por Alternative coins). Un ejemplo es la cadena de bloques de Litecoin que genera y transfiere litecoins con la particularidad de tener tiempos de confirmación medios de 2,5 minutos para sub bloques (comparado a la media de 10 minutos para los bloques de Bitcoin) y su algoritmo de minado scrypt (en Bitcoin es SHA-256).

¿Qué es la minería combinada o merge mining?

Para entender cómo funcionan los Sidechains tenemos que comprender primero una función especial de Bitcoin que se llama “merge mining” (minería combinada). Merge mining es un proceso en el que los hash (la cadena de dígitos que se genera para intentar resolver un bloque para obtener la recompensa por haber resuelto el bloque) son enviados a los bloques de hash de otra blockchain. En ese proceso los hash, por ejemplo, se pueden utilizar no solamente en la cadena de bloques de Bitcoin sino tambien en la de Namecoin porque utilizan el mismo algoritmo de minado SHA-256. Al utilizar los hash generados en dos cadena de bloques diferentes la cadena de bloques aumenta su seguridad al tener acceso al poder de hashing mayor de Bitcoin (esto significa que puede aprovechar la capacidad computacional de los mineros de Bitcoin). Por esta razón las cadenas de bloques alternativas tienen un incentivo muy fuerte de hacer merge mining. El merge mining se puede implementar haciendo un pequeño cambio en el equipo de hardware de minería y algunas Altcoins [10] ya utilizan esta posibilidad. La más conocida que utiliza esta posibilidad es Namecoin con Bitcoin o Dogecoin con Litecoin.

Diferencia entre un blockchain por merged mining y un Sidechain
Los Sidechains, aunque también utilizan el merge mining como algunas Altcoins, es sutilmente diferente. Una cadena de bloques de Namecoin por ejemplo que utiliza merge mining en el momento que crea sus hashs, genera unidades de cuenta propias como namecoins u otras Altcoins. La diferencia entre Sidechains y Altcoins es sutil porque una Sidechain que hace merged mining en vez de generar su propia unidad de cuenta utiliza bitcoins.

Veamos qué significa esto con un ejemplo. Si un grupo de desarrolladores quiere crear una aplicación de casino descentralizado utilizarán una Sidechain como back-end para la generación de fichas. Los desarrolladores enviarán bitcoins a su direccion pública de la Sidechain del casino y esos bitcoins se emitirán como fichas de esa Sidechain con su propia unidad de cuenta pero basados en bitcoins. Las partidas del casino se procesarán en los bloques del Sidechain del casino para todos los pagos entre los jugadores y el operador. Los mineros Bitcoin podrán hacer merge mine de los bloques del Sidechain del casino y recibirán como recompensa fichas del casino intercambiables por bitcoins por participar con su poder computacional. Los jugadores podrán intercambiar sus fichas por bitcoins o mantenerlos en la Sidechain para seguir jugando. La aplicación del casino será descentralizada al utilizar una Sidechain y tendrá una seguridad mucho más alta que otras aplicaciones que operan de forma independiente a la cadena de bloques de Bitcoin.

Por eso un sidechain funciona de forma paralela a la cadena de bloques principal de Bitcoin y puede sincronizar con ella. Un usuario de Bitcoin puede congelar una cantidad concreta de bitcoins en la cadena de bloques de Bitcoin que después libera la misma cantidad en la sidechain. Y también puede deshacer esa misma operación. 

¿Por qué los Sidechains son importantes?
Las Altcoins que no tengan el mismo nivel de seguridad en su red que tiene Bitcoin desaparecerán o quizás sean adaptadas en el futuro como Sidechains. El valor de las Altcoins, como de todas las criptomonedas, puede pasar a ser cero. En la actualidad, las Altcoins representan un 6% de la capitalización de mercado de todas las criptomonedas. En las Sidechain el fraude que se ha asociado normalmente a las Altcoins más débiles y con poco poder computacional para asegurar su seguridad o a las casas de intercambio centralizadas, se verá seriamente reducido. Las Sidechains incentivarán la adopción de Bitcoin como sistema principal en el mundo de las criptomonedas sin las confusiones que generan las Altcoins en el mercado. En las Sidechains las supuestas ventajas de las Altcoins de ofrecer nuevas funcionalidades se podrán probar fácilmente en Sidechains específicas para esos experimentos con un mínimo riesgo de fraude.

Las Sidechains también podrán facilitar aplicaciones basadas en la cadena de bloques como smart contracts (contratos inteligentes), decentralized voting (votaciones descentralizadas), reputation verification (control de reputación), etc. Las votaciones descentralizadas son especialmente interesantes permitiendo que la identidad de una persona esté biométricamente relacionado un juego de claves públicas y privadas. Esto significaría que el voto de una persona puede ser verificado y auditado por una tercera entidad de forma anónima sin fraude al ser un sistema descentralizado que no puede ser manipulado por un gobierno o empresa. El aspecto más prometedor de los Sidechains es que pueden apoyar proyectos de descentralización de cualquier cosa que antes no se podía hacer por las limitaciones del protocolo Bitcoin.

Sidechains y el efecto de red de Bitcoin
Los efectos de red aumentan el valor que ofrece un servicio por cada nuevo usuario que se une, como hemos visto en infinidad de ejemplos como el Fax, teléfono móvil, email, WhatsApp, etc. Según crezca la red Bitcoin, el valor de la red aumentará y más usuarios se unirán. Las Sidechains son un gran paso hacia adelante para promover el efecto de red de Bitcoin.

Todavía queda bastante tiempo para llegar a ver estas implementaciones, pero claramente Silicon Valley apuesta por el futuro de la tecnología Bitcoin. Si los reguladores, Wall Street y la cuna de las grandes empresas de tecnología de la historia reciente se ponen de acuerdo, el futuro de la tecnología Bitcoin puede ser muy prometedor.

Fuente: Pantera Capital [11]

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