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Definición de la inflación según las escuelas económicas

(OroyFinanzas.com) – Dentro de la serie que estamos desarrollando sobre política monetaria, es inevitable recurrir en multitud de ocasiones al concepto de inflación. Por tanto, es necesaria una definición clara y concisa sobre qué es la inflación, cuáles son sus causas y cuáles sus consecuencias para el día a día y el progreso del sistema económico.

Ante todo, entendemos por inflación el crecimiento continuado y sostenido del nivel precios de una economía. Para medir los precios en una economía, los economistas recurrimos a indicadores agregados como el IPC (Índice de Precios al Consumo) ó el Deflactor del PIB. Esta definición es utilizada de forma generalizada e indiscutible por parte de los teóricos de la economía. Quizá sea una de las pocas proposiciones en las que todos los economistas estamos de acuerdo, independientemente de escuela y condición.

Ahora bien, en lo que concierne a las causas de la inflación, el acuerdo no es generalizado; es más, la disputa es más común que el acuerdo. Veamos diferentes versiones de cuáles son las causas de la inflación:

La explicación Clásica de la inflación

Una de las primeras explicaciones de la inflación es la teoría cuantitativa del dinero. La teoría cuantitativa nace en la Escuela de Salamanca en el siglo XVI a partir de la observación del comportamiento de los precios en la España de la época. Observaron acertadamente que en épocas ó lugares donde escaseaba el dinero se producía una bajada de los precios y en las situaciones donde abundaba el dinero ocurrían subidas de los precios.

De forma especial denunciaron el manejo que los gobernantes hacían de la moneda, los cuales rebajaban su cantidad de oro ó plata y aumentaban la aleación de cobre. Con ello, las casas de moneda aumentaban sus ingresos para financiar los gastos del gobierno. Este progresivo envilecimiento, calificado por los escolásticos como un robo en los bolsillos de los súbditos, contribuía a la subida generalizada de los precios.

Siglos después, Irving Fisher en 1911 formuló la teoría cuantitativa del dinero como relación entre la cantidad de dinero, la velocidad de circulación del dinero [1], el índice de precios y el volumen de transacciones de una economía. En esta formulación, la inflación queda directamente relacionada con aumentos de la cantidad de dinero ó aumentos de la velocidad de circulación del dinero.

La explicación Keynesiana de la inflación

John Maynard Keynes [2] se desmarca de la teoría cuantitativa aduciendo que la inflación no es sólo un fenómeno monetario sino simplemente se produce cuando la demanda agregada efectiva de bienes y servicios es mayor que la oferta disponible. En este sentido, Keynes señala que la demanda de dinero es inestable, depende del ciclo económico y de la expectativa de ganancia futura que pueda tener un agente.

Estos dos argumentos son la base para considerar que la inflación se genera por otro tipo de razones más que por elevaciones de la cantidad de dinero. Por ejemplo, en una recesión la creación de dinero no conlleva necesariamente un aumento de los precios, sino que depende del estado de la demanda efectiva.

Por tanto, los keynesianos entienden que la inflación está asociada a sucesivos aumentos de la demanda por encima de la oferta y, puesto que la demanda es superior a la oferta, los precios subirán.

La explicación de la Nueva Macroeconomía Clásica de la inflación

Años después de la formalización de este enfoque keynesiano, Milton Friedman recogió no sólo las críticas de Keynes sino también los estudios que años atrás hicieron Marshall ó Pigou (los llamados economistas neoclásicos). En este sentido, Friedman reformuló los términos de la teoría cuantitativa y la demanda de dinero [3], aunque conservando la esencia de sus postulados.

Milton Friedman amplió la teoría económica clásica para definir la inflación. Según Friedman la aceleración o reducción de la inflación depende también de los tipos de interés de los activos alternativos al dinero (renta fija, renta variable…) las expectativas de los agentes, los ingresos actuales y futuros de los agentes económicos y el uso que hagan de esas rentas (ahorro y consumo en el tiempo). Esos tres factores determinan la demanda de dinero.

Esta revisión de la teoría cuantitativa dio lugar al denominado paradigma de Friedman: la inflación es, siempre y en todo momento, un fenómeno monetario. Años después, fenómenos como la estanflación (estancamiento económico combinado con tasas de inflación elevadas) confirmaron la validez (hasta que se demuestre lo contrario) de esta teoría.

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La explicación de la Escuela Austríaca de Economía de la inflación

El enfoque de la Escuela Austríaca no dista demasiado del núcleo de la teoría cuantitativa. Sin embargo, uno de los problemas que encuentran en dicha formulación es la carencia de una explicación de las variaciones en el valor del dinero. El valor del dinero, según Von Mises, depende de su calidad, y la calidad del dinero está en función de su capacidad adquisitiva [4] y, por tanto, las variaciones en el valor del dinero permiten que en la economía exista un proceso inflacionario, alterando gravemente la estructura productiva de la economía.

¿Qué piensa Usted? ¿Cómo define Usted la inflación y su origen?

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